Algunos pormenores de los virus

En la historia de la humanidad se han vivido distintas pandemias, pero en la actualidad las más notorias han sido las de AH1N1, el VIH/SIDA y la que padecemos actualmente la COVID-19; las cuales se han convertido en un flagelo para todos los países. Tan solo en México la COVID-19 ya ha causado mas de dos millones de contagios y más de ciento ochenta mil muertes hacia finales del mes de febrero. Por estas razones daremos a conocer algunas generalidades de los virus para poderlos conocer mejor.

En biología un virus es un agente infeccioso microscópico acelular que solo puede replicarse dentro de las células de otros organismos. Los virus están constituidos por genes que tienen ácidos ribonucleicos que forman cadenas largas de ADN o ARN rodeadas de proteínas y que al infectar una célula estos genes “obligan” a la célula anfitriona a sintetizar a los ácidos nucleicos y a las proteínas del virus para poder llegar a formar nuevos virus.

En el campo de la medicina, los virus se definen como microrganismos muy simples que infectan células y pueden causar enfermedades. Debido a que los virus solo pueden multiplicarse dentro de la célula infectada se entiende que no tienen vida propia. Los virus no son más que pequeños paquetes de material genético, así que solos no reúnen las condiciones o requisitos para considerarlos como materia viviente; ya que no se alimentan, no crecen, no generan energía y no se reproducen; pero esta situación cambia totalmente cuando infectan una célula, ya que en el interior de un hospedador las partículas virales toman en control de toda la maquinaria celular, entonces la célula se transforma en una fábrica de virus ya que replica el material genético de éstos, compaginando y ensamblando las proteínas que constituyen las cápsides que los protegen y dan origen a miles de nuevas partículas que al final matan a la célula infectada.

El nombre de virus viene de la lengua latina y significa veneno, se le llamó así ya que los biólogos en aquel entonces no sabían que eran, pero si sabían que causaba daño al organismo humano. Los virus son considerados como la más abundante entidad biológica en el planeta, se encuentran en casi todos los ecosistemas de la Tierra.

Después del descubrimiento del virus del tabaco en 1892, fue hasta 1901que se encontró el primer agente filtrable en humanos, el virus que provocaba la fiebre amarilla.

Actualmente se han descrito más de 5000 virus, algunos autores opinan que podrían existir millones de ellos. De los miles de virus conocidos solo 259 de ellos infectan al organismo humano y actualmente se descubren entre 3 y 4 nuevos virus infectantes cada año, incluso algunos de ellos son benéficos para la salud en el desarrollo intestinal, otros participan en el crecimiento del sistema nervioso y hay unos que pueden ser secuestrados para ayudar a combatir el cáncer. La naturaleza de los virus no se conocía hasta la invención del microscopio electrónico en la década de los 30 y fue cuando la virología cobró un gran impulso. Los virus tienen muchas formas, pueden ser helicales, icosaedros, semiesféricos, algunos contienen múltiples cabezas cilíndricas y otros con colas. Sus tamaños fluctúan entre 20 a 750 nanómetros (medida de longitud que equivale a la milmillonésima parte del metro). Para tener una mejor idea, billones de virus cabrían en la cabeza de un alfiler, y habría que poner 100,000 virus en fila para cubrir 1 milímetro.

En la clasificación de los virus se colocó al SARS-CoV-2 que provoca la enfermedad COVID-19 como perteneciente a la familia de los coronavirus por caracterizarse en tener una corona de picos o espigas que se observan alrededor de la superficie de los virus de esta familia. Existen registros de siete cepas de coronavirus relacionados con enfermedades respiratorias en humanos, entre los más conocidos se encuentran: el virus SARS-CoV (Sindrome Respiratorio Agudo) y el MERS-CoV (Sindrome Respiratorio del Medio Oriente). Al haber más de una especie dentro de la familia de los coronavirus, no se le debe llamar al SARS-CoV-2 de esta manera para evitar confusiones.

Mencionaremos algunas de las enfermedades producidas por virus en seres humanos: Influenza (Gripe), AH1N1, Paperas, Sarampión, Varicela, Rubeola, Viruela, Hepatitis, Poliomielitis, Rabia, Ébola, SIDA y la COVID-19.

Como los virus existen solamente para reproducirse e invadir nuevas células y nuevos hospedadores, mencionaremos las distintas formas en que pueden transmitirse los virus de manera general. Algunas formas de transmisión de diferentes tipos de virus son: de persona a persona; embarazadas al feto; por gotículas de saliva que se esparcen en el aire al toser, estornudar o hablar (como el SARS-CoV-2 que provoca la COVID-19); por contacto sexual; por comida o agua contaminadas; y por medio de insectos que funcionan como vectores para la transmisión de una persona infectada a una sana.

Hasta la fecha no existen medicamentos que eliminen los virus, por lo que los antibióticos no tienen efecto sobre ellos. Existen algunos medicamentos antiretrovirales que indirectamente interrumpen la replicación de los virus, pero no los eliminan del cuerpo. Las vacunas, son generalmente la forma más efectiva y barata para prevenir una enfermedad letal provocada por un virus. Existen diferentes tipos de vacunas: vacunas de virus vivos, las cuales usan la forma del virus debilitada o atenuada; vacunas inactivas, que utilizan la versión muerta del virus que causa una enfermedad; vacunas de subunidades, recombinantes, polisacáridas y combinadas, que utilizan partes específicas del virus, como proteínas llamadas antígenos con los cuales se estimula al organismo para formar anticuerpos que prevendrán las futuras infecciones del mismo virus; vacunas con toxoides, que utilizan una toxina (producto nocivo) fabricada a partir del germen que causa una enfermedad.

Por lo antes mencionado, a pesar de que se enfrentan grandes problemas por la presencia de virus dañinos para el hombre es cierto que sin los virus benignos también la humanidad no existiría.

Q.F.B. Armando Alvarado Ortiz

Seminario de Cultura Corresponsalía Orizaba